La douce conquête de Mars

©Nau.chEn mars 2021, la sonde persévérance vient de parcourir ses premiers petits pas.

Le rover Persévérance est envoyé dans l’espace le 30 juillet 2020 à 16h30, avant de terminer sa course sur Mars le 18 février 2021 à 12h55. Sa mission est de parcourir la planète rouge pendant  un an martien, soit l’équivalent de 687 jours passés sur Terre. Une conquête en douceur débute, avec notamment le tout premier enregistrement qui nous vient tout droit des étoiles.  

L’objectif de Persévérance est de trouver les signes d’une vie passée qui seraient la preuve que Mars a autrefois accueilli des environnements propices au développement de micro-organismes vivants. La sonde devra notamment étudier des roches réputées pour conserver la vie en leur sein. En analysant la géologie de la planète il sera possible de dresser une carte de ses climats passés afin de préparer de futures explorations humaines. Dans les années à suivre plusieurs missions de la NASA devraient envoyer des vaisseaux sur Mars afin de récupérer les échantillons de Persévérance et de les ramener sur Terre pour une recherche plus approfondie. 

SuperCam à la rescousse 

SuperCam est l’instrument de Persévérance, à la pointe de la technologie qui comporte le premier véritable microphone martien. Il succède à ChemCam, son ancêtre placé à bord de la sonde Curiosity qui a été lancée en 2011. Il a été mis en route début mars et tout son équipement fonctionne. Situé à la tête du rover, il est conçu pour capter les sons martiens ainsi que ceux de Persévérance. Il est également doté de deux faisceaux laser qui serviront à décortiquer la composition des sols. 

Les premières notes du vent rouge

Pour la première fois dans l’histoire de la conquête spatiale, la mélodie de Mars entre dans l’orchestre des sons terrestres. En effet les deux microphones de Persévérance ont renvoyé sur Terre le premier enregistrement audio des sons martiens. Selon la Nasa, ils sont plutôt identiques à nos propres sons, à quelques différences près dues à l’atmosphère particulière de la planète rouge. 

Tout d’abord Mars est bien plus silencieuse. Les sons aigus tels que le chant des oiseaux, le bruit des cloches ou d’un sifflet sont presque inaudibles car l’atmosphère martienne est composée à 96% de dioxyde de carbone, molécule qui a la propriété d’absorber les sons aigus. Ainsi sur de longues distances, seuls les sons les plus graves parviendraient jusqu’à l’oreille humaine. 

Ensuite l’atmosphère martienne est de -63Cº. Cette température particulièrement basse ralentit la vitesse du son à environ 240 mètres par seconde au lieu de 340 mètres par seconde sur Terre. C’est pourquoi, quelle que soit sa fréquence, un homme sur Mars n’entendrait pas aussi loin qu’un homme sur Terre. 

Les sons qui nous entourent sont en réalité perçus grâce aux vibrations de nos tympans lorsqu’ils sont traversés par les ondes sonores qui voyagent de la source du bruit jusqu’à nos oreilles. Pour voyager, ces ondes nécessitent un chemin comme l’eau ou l’air. La différence atmosphérique sur Mars ne nous empêcherait pas d’entendre mais certains sons seraient perçus différemment. 

Ces expériences acoustiques relèvent toutefois de la science-fiction car même si des être humains parviennent jusqu’à Mars, leur casque les isolerait de ces variations sonores. 

Les terriens, futurs martiens

Toutes ces recherches ont pour but de répondre à une seule question : peut-on vivre sur Mars ? La sonde Persévérance n’est qu’un des premiers pas vers la réponse à cette question. Le nom du rover de la NASA n’a pas été choisi au hasard… En effet, l’agence gouvernementale américaine a lancé un concours aux élèves. C’est finalement l’idée d’Alexander Mather qui a été retenue : « persévérance » représente selon lui la capacité des humains à s’adapter, malgré les échecs précédents dans l’exploration de la planète rouge. L’humanité peut espérer voir, un jour peut-être, des martiens terriens. 

Par Jeanne BLOCH—ROUDAUT

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